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驱动未来机器人的人工肌肉 – Christoph Keplinger

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(同微信)

机器人大脑越来越聪明,但它们的身体却依然笨重而僵硬。机械工程师克里斯托弗·凯普林格受到生物肌肉这种进化中杰作的启发,正在开发一种新的柔性机器人。在这个视频中,你将看到“人工肌肉”像真的肌肉一样延展、收缩,它们活动的速度甚至能达到超人的水平——并且你还能了解这些人工肌肉是如何驱动义肢,使得义肢比人们的四肢更加强壮、效率更高。

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2015年,全球25个团队 参加了建造灾难应对机器人的比赛, 这些机器人需要完成一系列的任务, 包括使用电动工具, 在崎岖的地形上工作 以及驾驶汽车。 这些任务听上去让人佩服, 事实也是如此, 但让我们看一下冠军获得者 优博(HUBO)的样子。

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这是优博试图下车的样子, 我希望你们知道, 这段视频是以3倍速播放的。

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优博来自韩国科学技术院(KAIST ), 是目前最先进的机器人。 它的能力令人赞叹, 但它的样子 与几十年前的机器人并没什么两样。 如果你见到比赛中其他机器人的样子, 它们的动作看起来也非常机械呆板。 它们的身体完全由机械材料构成, 使用的都是坚硬的材料, 比如金属质地的 一如既往坚硬的电动马达。 显然设计者并没有把他们打造成 低价、安全,可以在人类身边工作 并且能够适应突发危机的样子。 我们在机器人大脑的研发上成果颇丰, 然而它们的外形却依然没有进步。

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这是我的女儿纳蒂亚。 她才5岁, 但她下车的速度都比优博快。

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她也可以轻松地通过这些攀登架, 远比任何人形机器人做得都好。 与机器人优博所不同的是, 人体内有许多柔软、可以变形的组织, 比如肌肉和皮肤。 我们需要创造一种新的机器人形态。 这种形态应该优雅而高效, 并运用一些天然的柔软材料。 事实上,这已经成为了 一个新的研究领域重点, 叫做柔性机器人。

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受肌肉和皮肤的灵感启发, 我的研究小组 和全世界合作者使用柔性材料 建造敏捷灵巧的机器人, 让它们能够 越来越接近自然的生物。 我一直深受生物肌肉的启发。 这没有什么稀奇。 我也是澳大利亚人,我知道我的口音 听起来像《终结者》里施瓦辛格。

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生物肌肉是进化过程中的杰作。 它可以在受损之后自愈, 并且与感觉神经元紧密联结, 可以感受到运动以及外部环境。 它还能高速收缩, 让蜂鸟能够快速挥舞翅膀, 甚至可以强壮到支撑大象移动; 同时它又是如此柔韧, 可以让章鱼的触手变得非常灵活, 这种生物甚至能够钻进一个小洞。 驱动器之于机器人 就如同肌肉之于动物: 它们都是身体构造的关键, 有了它们,机器人和动物 才能动起来,与世界互动。 所以,如果我们能做出柔性驱动器, 或者说人工肌肉, 多功能的、适应能力强的, 可以与真正的肌肉想媲美的那种, 我们就能做出用于任何场合的 任何类型的机器人。 人们已经努力了数十年 尝试复制肌肉那惊艳的能力, 但不出所料,这非常困难。

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大约在10年前, 我还在澳大利亚攻读博士学位时, 我和我的同事重新发现了 可能是最早研究人工肌肉的论文之一, 它发表于1880年。 “电流对介质形状和体积 变化的影响。” 作者是德国物理学家威廉·伦琴。 他因发现X射线而被大众熟知。 根据他的指引,我们用了一对金属针, 通上高压电, 然后把它们靠近在塑料支架上的 一块已经被拉伸的透明橡胶。 当我们改变电压时, 橡胶的形状就改变了, 就如同我们手臂的肱二头肌屈伸那样, 橡胶拉动了塑料支架。 就如同魔法一般。 金属针甚至没有碰到橡胶。

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实际上,使用两根针 并非操纵人工肌肉的最佳方法, 但这次神奇的实验 让我迷上了这个课题。 我想创造出一种 新的方式来建造人工肌肉, 可以把它运用在现实生活中。 在接下来的几年中, 我研究了许多都很有潜力的 高科技设备, 但同时又有许多障碍,难以攻克。

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在2015年, 当我开始在科罗拉多大学博尔德分校 建立自己的实验室时, 我想试验一个全新的思路。 我想把高速而高效的 电动驱动器 与多功能的柔性驱动器相结合。 通过这种方式, 或许我可以让科学老树发新芽。 现在你所看到的这张示意图 介绍的是麦克斯韦应力张量。 当你拿两个金属板 把它们放在一个充满油的容器中, 然后通上电, 麦克斯韦应力就会迫使油 聚集上升到两个板之间, 这张图所表现的就是这个意思。

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所以最重要的问题在于, 我们是否能够运用这个原理 让在柔性弹性组织中的油活动起来呢? 结果,这个想法非常成功, 说实话,远超我的预期。 我和我出色的学生团队一起, 从这个想法出发, 发明了一个新的科技: 哈塞尔(HASEL)人工肌肉。 哈塞尔足够柔软,能拿起一颗草莓 而不损坏它。 它也能像真的肌肉那样延展和收缩。 而且它的活动速度比真肌肉还快。 它可以变大,提供更大的力量。 现在你看到的是它在举起一加仑的水。 它可以用来驱动机器人手臂, 可以感知自己的状态。 哈塞尔不仅可以进行精准移动, 也可以做出流畅, 如同真肌肉一般的行动, 还可以突然爆发力,把球仍到空中。 当哈塞尔浸在油里的时候, 它甚至可以隐形。

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那么,哈塞尔人工肌肉 究竟是如何工作的呢? 你可能会好奇。 它是由非常廉价、常见的材料做成的。 我建议,你甚至可以 在家尝试这个原理。 拿几个保鲜袋,装满橄榄油。 试着把所有的空气炮挤出袋子。 现在拿一个玻璃板, 把它放在袋子的一边。 当你开始挤压的时候, 你会发现袋子开始收缩。 收缩的量很容易控制。 如果施加的力较小,收缩就较小。 如果施加的力中等,收缩就中等。 如果施加的较大,收缩就较大。 对于哈塞尔而言,变量就是你施加的力 或者是电流施加的力。 哈塞尔的意思是 “液体增强自愈式静电驱动器”。 现在你看到的是一个叫做 皮亚诺·哈塞尔的驱动器, 是我的设计之一。 现在你再拿一个柔韧的 有机聚合物,比如说保鲜袋, 在里面倒满绝缘液体,比如说橄榄油, 然后把导电体而不是玻璃板, 放在袋子的一边。 为了让它看起来更像肌肉纤维, 你可以把几个袋子放在一起 然后在一边施加一个力。 然后我们通上电流。 现在电场开始作用于流体。 它迫使流体移动, 也意味着它迫使肌肉收缩。 现在你看到的是一个完整的 皮亚诺·哈塞尔驱动器 是如何在电流下延展和收缩的。 从边上看, 你可以看到这些袋子是圆柱形的, 就像是保鲜袋。 我们也可以把几个这样的 肌肉组织联系在一起 让它们看起来更像真肌肉, 当然它们在横截面 同样会延展和收缩。 这些哈塞尔肌肉可以举起 相当于它们自身重量200倍的重量。 现在你看到的是我们最新的 发明:象限圈式哈塞尔 以及它们延展和收缩的动作。 它们行动的速度非常快,远超人类。

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它们力量之大,甚至可以从地上跳起来。

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总而言之,哈塞尔让我们看到了未来, 它能和生物肌肉媲美, 甚至可以超过生物肌肉, 同时又可以运用于大型机械操作中。 这项科技还非常年轻, 我们才刚刚开始研究。 我们在改进这项技术上还有很多想法, 运比如用新材料和新设计, 让它表现更好, 超越生物肌肉,当然也超越 传统硬性的电动马达。 在仿生机器人中运用更加 复杂的哈塞尔设计, 现在你看到的是一只人工蝎子, 它可以操纵自己的尾巴来刺杀猎物, 在这里,是橡胶气球。

08:52
回到我们最初的灵感中, 章鱼灵活的触手以及象鼻, 我们现在可以建造柔性连续驱动器, 它们越来越接近真的肌肉了。

09:05
我对哈塞尔人工肌肉的实际应用 充满期待。 它们能够让柔性机械设备成为现实, 同时提升你的生活质量。 柔性机械将为更加逼真的 义肢开创一个新时代, 造福那些失去一部分躯干的残疾人。 现在你看到的是我实验室中的 一些哈塞尔样品, 这是早期实验,它们正在驱动手指假体。

09:27
某天,我们或许就会在身体的 某些部位运用机械设备。 我知道一开始这听起来非常吓人。 但我想到了我的祖父母, 他们有时不得不依靠他人的帮助, 才能完成简单的日常任务, 例如独自上厕所。 他们经常会觉得自己已经 变成了他人的负担。 有了柔性机器人,我们就能加强和恢复 敏捷性和灵巧性, 因此能帮助老年人 延长他们在生活中自主活动的时间。 也许我们可以把这个项目 叫做“延缓衰老的机器人” 或者人类进化的新阶段。 和传统硬性的机器人不同的是, 柔性仿生机器人在人旁或 家中工作时更加安全。

10:15
柔性机器人还是个非常年轻的 领域,我们才刚刚开始。 我希望更多来自不同背景的年轻人 能够加入我们, 通过引入更多的仿生技术 帮助我们描绘机器人的未来。 如果我们表现出色, 就能提高我们所有人的 生活质量。

10:35
谢谢。

10:36
(掌声)

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